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世界最大飞机起飞,下一站:太空

更新时间:2019-04-15 16:15:42    来源:福布斯    手机版

世界最大飞机起飞,下一站:太空

福布斯 2019-04-15 16:15

上周六,世界上最大的飞机“Stratolaunch”(平流层发射,又译斯特拉托)完成了首次完整试飞。飞机在莫哈维沙漠(Mojave Desert)上空飞行约2.5小时,飞行速度达到每小时189英里(约304公里/小时),高度达到17,000英尺(约5,181米)。

平流层发射”飞机首次飞行,该飞机是一个火箭发射平台。图片来源:STRATOLAUNCH SYSTEMS

上周六,世界上最大的飞机“Stratolaunch”(平流层发射,又译斯特拉托)完成了首次完整试飞。飞机在莫哈维沙漠(Mojave Desert)上空飞行约2.5小时,飞行速度达到每小时189英里(约304公里/小时),高度达到17,000英尺(约5181米)。

“平流层发射”飞机是Stratolaunch Systems Corporation(又译:斯特拉托发射系统公司)的作品,该机构创始人是已过世的保罗·艾伦(Paul Allen)。这架飞机并非用于一般的商业旅行,而是用来将火箭运载到高空后再由该飞机发射。

Stratolaunch首席执行官Jean Floyd在一份声明中表示:“这次首飞真是精彩绝伦!我们的使命是提供地面发射系统以外的、灵活的火箭发射方法,今天的飞行让这项使命更进一步。”

Stratolaunch的设计和制造由航空航天公司Scaled Composites(2007年被航空航天和防务技术公司诺斯洛普格鲁曼收购)完成,周六的首飞由Scaled Composites试飞员Evan Thomas和Chris Guarente试飞。

Thomas在首飞后的新闻发布会上说道:“老实说,关于首飞——尤其是如此复杂而独一无二的飞机的首飞——我所能期待的都满足了。”

4月13日,周六,飞行中的Stratolaunch飞机。图片来源:STRATOLAUNCH SYSTEMS

“平流层发射”飞机最初于2011年公布,是有史以来最大的用复合材料制成的飞机。飞机翼展385英尺(约117米),是所有执行过飞行任务的飞机中最长的,比翼展320英尺(约97米)的“云杉鹅”还长。相比之下,波音747飞机翼展212英尺(约65米),也就是说Stratolaunch飞机的翼展几乎是747的两倍大。这架飞机由6台PW4056涡扇发动机提供动力,单次飞行可发送多枚火箭,最高重量约50万磅(约227吨)。

用飞机发射火箭可提供更便捷的空间飞行,一度看似是一场前景乐观的赌注。2004年6月,Scale Composites向太空发射了第一架可重复利用的私营航天器,因此获得安萨里X大奖(Ansari X Prize)。该成果背后就有保罗·艾伦的支持,而且这种方式之后不仅被Stratolaunch采用,也被理查德·布兰森(Richard Branson)创立的Virgin Galactic(“维珍银河”)采用。

然而,开发这类航天器需要的时间比预期多得多。Virgin Galactic希望最早在今年晚些时候就提供乘客运送服务,但直到2018年底才首次达到接近外层空间的高度,比Scaled Composite首飞晚了14年。Stratolaunch曾一度为了配合飞机而开发一枚火箭,但是在今年早些时候放弃了尝试。

Stratolaunch调整战略,不发射自己的火箭,而是为其它飞机发射式火箭——尤其是诺斯洛普格鲁曼的“天马座”(Pegasus)系列火箭——提供发射平台。从Stratolaunch飞机上发射天马座火箭的首批演示已预定在2020年。

虽然用私营飞机发射的火箭花了更多时间开发,但是考虑到越来越多的人造卫星初创公司开始寻找方案、希望按自己的计划将卫星发射至太空,维珍和Stratolaunch的火箭或许来得正是时候。对比从地面发射的火箭,用飞机发射火箭在时间安排上更灵活,而时间机动性对于迫切希望建立卫星群的企业来说是至关重要的因素。

译 Xiaxun 校 Joe

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